Timide ? Expansif ? Et si nous avions une signature cérébrale de notre degré de sociabilité ?

 

Nous connaissons tous des personnes très timides et d’autres très extroverties, en passant par tous les profils intermédiaires. Il y a en effet de grandes différences dans les comportements sociaux suivant les individus. Existe-t-il aussi des variations au cœur de notre cerveau pouvant expliquer ces différences de comportements ? Le Pr Monica Zilbovicius, directrice de recherche Inserm, et le Pr Nathalie Boddaert, cheffe du service de radiologie pédiatrique à l’hôpital Necker, AP-HP, Professeure de médecine à l’Université de Paris et directeur de l’équipe Image à l’Institut Imagine, ont eu recours à l’imagerie cérébrale par résonance magnétique (IRM) pour répondre à cette question. Tout semble résider dans la capacité à suivre le regard des autres.

 

Pourquoi certains individus vont plus facilement au-devant des autres ? Peut-on expliquer le fait que certaines personnes semblent plus à l’aise en société ? Depuis quelques années, les neurosciences explorent ces domaines et tentent d’établir des liens entre comportement et données physiologiques.


Dis-moi ce que tu regardes….


La question qui se pose est de savoir s’il existe une base cérébrale à ces différences et comment les détecter. « Pour y répondre, nous avons utilisé les mesures du comportement du regard (eye-tracking) et l’imagerie cérébrale par résonance magnétique (IRM), explique Ana Saitovitch, chercheuse à l’Institut Imagine et première auteure de cette étude. En mesurant le regard de jeunes adultes volontaires lorsqu’ils regardaient des scènes du film « Le Petit Nicolas », nous avons montré, pour la première fois, que la façon de regarder les interactions sociales présentées varie beaucoup, et que cela a une signification : il y a ceux qui regardent beaucoup les yeux des personnages et ceux qui regardent très peu, ce qui reflète le comportement social de chacun. »

Légende. Une analyse faite sur tous les point du cerveau montre une corrélation positive entre le nombre de fixations dans les yeux et le flux sanguin cérébral au repos localisé au niveau du sillon temporal supérieur (STS) : les personnes qui regardent plus les yeux sont celles qui ont un flux sanguin au repos plus important au sein de cette région, qui est une région clé pour la cognition sociale


… et je te dirai comment tu réagis…


Cette façon de regarder l’autre est propre à chaque individu et ne change pas au cours du temps. « C’est une sorte de signature individuelle du degré de sociabilité », note Ana Saitovitch.
Pour essayer de comprendre les mécanismes cérébraux qui sous-tendent ces différents comportements, les chercheurs ont ensuite mesuré, avec une IRM et séparément de la visualisation des vidéos, l’activité du cerveau au repos chez ces mêmes personnes, par des mesures du flux sanguin cérébrale.


…et ce qui se passe dans ton cerveau

Ils constatent ainsi une corrélation significative entre le nombre de fois une personne regarde dans les yeux et le flux sanguin au repos uniquement dans une région très spécifique du cerveau ; le sillon temporal supérieur (STS), qui est un haut-lieu dans le cerveau pour la cognition sociale. Ainsi, les personnes qui regardent beaucoup les yeux sont celles qui présentent une activité neurale au repos la plus importante dans cette région, note la chercheuse. Au contraire, celles qui regardent moins les yeux, ont une activité moins importante.
« Ainsi, nous avons trouvé une signature neurale individuelle pour les différences dans le degré de sociabilité des individus, » décrit la chercheuse.
Les neurosciences sociales sont un domaine de recherche récent en plein essor ces dernières années. Ces résultats innovateurs apportent de nouveaux éléments pour la compréhension de la variabilité des comportements sociaux et de ses substrats neuraux. Il pourrait par ailleurs contribuer à une meilleure compréhension des pathologies ayant un impact sur le comportement social, tel que les troubles du spectre de l’autisme.

 

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Neural and behavioral signature of human social perception
Ana Saitovitch, Hervé Lemaitre, Elza Rechtman, Alice Vinçon-Leite, Raphael Calmon, David Grévent, Volodia Dangouloff-Ros, Francis Brunelle, Nathalie Boddaert & Monica Zilbovicius
Scientific Reports, volume 9, Article number: 9252 (juin 2019)